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Assistir a um recife de coral morrer enquanto a mudança climática devasta uma das áreas de ilhas tropicais mais intocadas da Terra   O Arquipélago de Chagos é um dos lugares mais remotos e aparentemente idílicos da Terra. Praias de areia cobertas de co...

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A morte de um recife de coral, outros seguem no caminho

Publicado por: Redação
30/04/2021 16:46:51
Fundação Ken Marks / Khaled bin Sultan Living Oceans
Fundação Ken Marks / Khaled bin Sultan Living Oceans

Assistir a um recife de coral morrer enquanto a mudança climática devasta uma das áreas de ilhas tropicais mais intocadas da Terra

 

Arquipélago de Chagos é um dos lugares mais remotos e aparentemente idílicos da Terra. Praias de areia cobertas de coqueiros com incríveis pássaros que circundam ilhas tropicais no Oceano Índico, a centenas de quilômetros de qualquer continente. Logo abaixo das ondas, os recifes de coral se estendem por quilômetros ao longo de uma cadeia de montanhas subaquática .

 

É um paraíso. Pelo menos foi antes da onda de calor.

 

Quando explorei o Arquipélago de Chagos pela primeira vez, há 15 anos, a vista subaquática era incrível. Cardumes de peixes brilhantemente coloridos em tons de azul, amarelo e laranja dispararam entre os corais de um vasto e saudável sistema de recifes. Tubarões e outros grandes predadores nadaram acima. Por ser tão remoto e situado em uma das maiores áreas marinhas protegidas do planeta, o arquipélago tem sido protegido de frotas pesqueiras industriais e outras atividades que podem prejudicar o meio ambiente costeiro.

 

Mas não pode ser protegido das mudanças climáticas.

Um mergulhador carrega um tubo de plástico para medir enquanto nada sobre uma variedade de corais
Um mergulhador documenta os recifes de coral no arquipélago de Chagos. Khaled bin Sultan Living Oceans Foundation

 

Em 2015, uma onda de calor marinha atingiu os recifes de coral em todo o mundo. Sou biólogo marinho na Escola Rosenstiel de Ciências Marinhas e Atmosféricas da Universidade de Miami e estava com uma equipe de pesquisadores em uma expedição global de 10 anos para mapear os recifes do mundo , liderada pela Khaled bin Sultan Living Oceans Foundation . Estávamos encerrando nosso trabalho no Arquipélago de Chagos na época. Nosso relatório sobre o estado dos recifes foi publicado na primavera de 2021.

 

Com o aumento da temperatura da água, os corais começaram a branquear. Para o olho destreinado, a cena teria parecido fantástica. Quando a água esquenta, os corais ficam estressados ​​e expelem as minúsculas algas chamadas dinoflagelados que vivem em seus tecidos. No entanto, o branqueamento não é tão simples quanto passar de um coral vivo para um branco branqueado. Depois de expelirem as algas, os corais adquirem uma coloração rosa, azul e amarela fluorescentes à medida que produzem produtos químicos para se proteger dos raios nocivos do sol . Todo o recife estava adquirindo cores psicodélicas.

 

Dois montes de coral rosa brilhante
 
Pouco antes de ficarem brancos, os corais adquiriram tons anormalmente brilhantes. Fundação dos oceanos vivos de Phil Renaud / Khaled bin Sultan

 

Essa explosão de cor é rara e não dura muito. Na semana seguinte, vimos os corais ficarem brancos e começarem a morrer. Não eram apenas pequenos pedaços do recife que estavam branqueando - estava acontecendo ao longo de centenas de quilômetros quadrados.

 

O que a maioria das pessoas considera um coral são, na verdade, muitos pequenos pólipos coloniais que constroem esqueletos de carbonato de cálcio. Sem as algas, os pólipos de coral ainda podiam se alimentar arrancando pedaços da água, mas seu metabolismo fica mais lento sem as algas, que fornecem mais nutrientes por meio da fotossíntese . Eles ficaram desesperadamente enfraquecidos e mais vulneráveis ​​a doenças. Pudemos ver as doenças se instalando e foi isso que acabou com elas.

 

Estávamos testemunhando a morte de um recife.

Uma grande estrutura de coral em forma de cogumelo, metade dela tornou-se branca por causa do branqueamento
 
Branqueamento de corais no Arquipélago de Chagos. Fundação dos oceanos vivos de Phil Renaud / Khaled bin Sultan

 

O aumento das temperaturas aumenta o risco de onda de calor

A devastação do recife de Chagos não estava acontecendo de forma isolada.

No século passado, as temperaturas da superfície do mar aumentaram em média cerca de 0,13 graus Celsius (0,23 F) por década, à medida que os oceanos absorvem a vasta maioria das emissões de gases de efeito estufa das atividades humanas, principalmente da queima de combustíveis fósseis. O aumento da temperatura e as mudanças na química dos oceanos afetam a vida marinha de todos os tipos, desde a deterioração das conchas de ostras e minúsculos pterópodes , uma parte essencial da cadeia alimentar, até fazer com que as populações de peixes migrem para águas mais frias.

 

Os corais podem ficar estressados ​​quando as temperaturas ao redor deles sobem apenas 1 C (1,8 F) acima de seu nível de tolerância. Com a temperatura da água elevada devido ao aquecimento global, mesmo uma pequena onda de calor pode se tornar devastadora.

 

 

Em 2015, o calor do oceano devido a um forte evento El Niño desencadeou o branqueamento em massa nos recifes de Chagos e em todo o mundo . Foi o terceiro branqueamento global registrado, após os eventos de 1998 e 2010 .

 

O branqueamento não afeta apenas os corais - sistemas inteiros de recifes e os peixes que se alimentam, desovam e vivem entre os ramos dos corais sofrem. Um estudo de recifes em torno de Papua Nova Guiné, no sudoeste do Pacífico, descobriu que cerca de 75% das espécies de peixes de recife diminuíram após o branqueamento de 1998, e muitas dessas espécies diminuíram em mais da metade.

 

Dois peixes laranja brilhante com faixas brancas passam por uma anêmona
 
A maioria dos corais são marrons ou verdes. Peixes e anêmonas dão cor aos recifes. Fundação Ken Marks / Khaled bin Sultan Living Oceans

Estrela do mar em um coral
 
Estrelas do mar noduladas estão entre as diversas espécies do recife. Fundação Ken Marks / Khaled bin Sultan Living Oceans

 

A pesquisa mostra que as ondas de calor marinhas são agora cerca de 20 vezes mais prováveis do que há apenas quatro décadas e tendem a ser mais quentes e durar mais tempo. Estamos no ponto agora em que alguns lugares do mundo estão antecipando o branqueamento do coral a cada dois anos.

 

Essa frequência crescente de ondas de calor é uma sentença de morte para os recifes. Eles não têm tempo para se recuperar antes de serem atingidos novamente.

 

 

Onde vimos sinais de esperança

Durante a Global Reef Expedition , visitamos mais de 1.000 recifes em todo o mundo. Nossa missão era conduzir pesquisas padronizadas para avaliar o estado dos recifes e mapear os recifes em detalhes para que os cientistas pudessem documentar e, esperançosamente, responder às mudanças no futuro. Com esse conhecimento, os países podem planejar com mais eficácia a proteção dos recifes, importantes recursos nacionais, que fornecem centenas de bilhões de dólares por ano em valor econômico e, ao mesmo tempo, protegem os litorais de ondas e tempestades.

 

Vimos danos em quase todos os lugares, das Bahamas à Grande Barreira de Corais .

 

Alguns recifes são capazes de sobreviver a ondas de calor melhor do que outros. Correntes mais frias e mais fortes e até tempestades e áreas mais nubladas podem ajudar a prevenir o aumento do calor. Mas a tendência global não é promissora. O mundo já perdeu 30% a 50% de seus recifes nos últimos 40 anos, e os cientistas alertaram que a maioria dos recifes remanescentes pode desaparecer em décadas .

 

Corais planos ficando brancos à medida que branqueiam
 
Corais de mesa branqueando no recife de Chagos. Fundação Derek Manzello / Khaled bin Sultan Living Oceans

Mergulhador com grande tartaruga marinha nadando sobre corais.
 
O autor, Sam Purkis, mergulha perto de uma tartaruga-de-pente no arquipélago de Chagos. Fundação Derek Manzello / Khaled bin Sultan Living Oceans

 

Embora vejamos algumas evidências de que certas espécies marinhas estão se movendo para águas mais frias à medida que o planeta se aquece, um recife leva milhares de anos para se estabelecer e crescer e é limitado pela geografia.

 

Nas áreas onde vimos lampejos de esperança, isso se deveu principalmente à boa administração. Quando uma região pode controlar outros fatores humanos prejudiciais - como a sobrepesca, extenso desenvolvimento costeiro, poluição e escoamento - os recifes são mais saudáveis e mais capazes de lidar com as pressões globais das mudanças climáticas.

 

O estabelecimento de grandes áreas marinhas protegidas é uma das maneiras mais eficazes que vi de proteger os recifes de coral, porque limita esses outros danos.

 

Peixe entre ramos de coral
 
Os recifes de coral são viveiros de peixes e áreas de alimentação. Eles também protegem os litorais de tempestades e ondas. Fundação Stephan Andrews / Khaled bin Sultan Living Oceans
Peixes azuis brilhantes nadando em um recife de coral
 
Parte da diversidade do Recife Chagos. Fundação Derek Manzello / Khaled bin Sultan Living Oceans

 

A área marinha protegida de Chagos cobre 640.000 quilômetros quadrados (250.000 milhas quadradas) com apenas uma ilha habitada atualmente - Diego Garcia, que abriga uma base militar dos Estados Unidos. O governo britânico, que criou a área marinha protegida em 2010, tem estado sob pressão para transferir o controle da região para o país de Maurício, onde agora moram ex-moradores de Chagos e que venceu uma contestação no Tribunal Internacional de Justiça em 2020. Aconteça o que acontecer com a jurisdição, a região se beneficiaria com a manutenção de um alto nível de proteção.

 

Um aviso para outros ecossistemas

Os recifes de Chagos podem se recuperar potencialmente - se forem poupados de mais ondas de calor. Mesmo uma recuperação de 10% tornaria os recifes mais fortes para quando ocorrer o próximo branqueamento. Mas a recuperação de um recife é medida em décadas, não em anos.

 

Até agora, as missões de pesquisa que retornaram aos recifes de Chagos encontraram apenas uma recuperação escassa, se é que houve alguma.

 

Peixes grandes e cardumes de peixes nadando acima do recife
 
O arquipélago de Chagos é o lar de cerca de 800 espécies de peixes, incluindo raias, patins e dezenas de variedades de tubarões. Fundação dos oceanos vivos de Phil Renaud / Khaled bin Sultan

 

Sabíamos que os recifes não estavam indo bem sob a marcha insidiosa das mudanças climáticas em 2011, quando a expedição global ao recife começou. Mas não é nada como a intensidade de preocupação que temos agora em 2021.

 

Os recifes de coral são o canário na mina de carvão. Os humanos já destruíram outros ecossistemas por meio da pesca excessiva, caça excessiva e desenvolvimento, mas este é o primeiro inequivocamente vinculado à mudança climática. É um prenúncio do que pode acontecer a outros ecossistemas quando eles atingem seus limites de sobrevivência.

 

Professor e catedrático do Departamento de Ciências Marinhas da Universidade de Miami

Originaalmente Publicado Por: The Conversatiom

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